giovedì 6 dicembre 2012

Goodbye Mr Brubeck

Il mondo della musica piange la scomparsa di uno dei suoi più leggendari esponenti, Dave Brubeck, che ci ha lasciato ieri all'età di 92 anni, dopo un'incredibile carriera. Questo blog dedicherà l'intera giornata odierna a questo maestro che in qualche modo ha cambiato il sound del jazz. 


Ecco un estratto di un articolo del grande critico Ben Ratliff pubblicato sul N.Y. Times odierno:
"Dave Brubeck, il pianista e compositore che ha contribuito a rendere nuovamente popolare il jazz negli anni '50 e '60, grazie a registrazioni come Time Out, il primo album jazz a vendere un milione di copie, e Take Five, il singolo immediatamente riconoscibile dell'album, è morto mercoledì a Norwalk, Conn. Oggi avrebbe compiuto 92 anni.
E' morto mentre si stava recando a un appuntamento dal cardiologo, ha detto Russell Gloyd, il suo produttore, direttore d'orchestra e direttore da 36 anni. Mr. Brubeck viveva a Wilton, Connecticut. In una carriera lunga e piena di successi, Brubeck ha portato un mix distintivo di sperimentazione ed accessibilità che ha conquistato gli ascoltatori, abituati alle dimensioni sonore dei tre minuti di un singolo pop.
Brubeck sperimentò con i tempi e con la politonalità ed esplorò il teatro musicale e l'oratorio, le composizioni barocche e i modi stranieri. Non sempre ebbe il gradimento della critica, che spesso descrissero la sua musica come schematica, ampollosa e - con una parola che odiava particolarmente - stolida. Ma la sua testardaggine e le sue peculiarità - il suo modo di suonare lineare, la contrapposizione tra il suo pianoforte ed il sassofono contralto di Paul Desmond - rende la musica del quartetto di Brubeck ancora originale.
Al di fuori degli originali più famosi del gruppo, che avevano il fascino e la durata delle canzoni pop (Blue Rondo à la Turk, It’s a Raggy Waltz e Take Five), alcuni dei suoi migliori lavori furono una revisione di celebri standard come You Go to My Head, All the Things You Are e Pennies From Heaven
David Warren Brubeck nacque il 6 dicembre 1920, a Concord, in California, vicino a San Francisco. Circondato da aziende agricole, la sua famiglia viveva una vita bucolica: suo padre, Pete, era un acquirente di bestiame per una società di carne, e sua madre, Elisabetta, era direttore del coro presso la vicina chiesa presbiteriana. Quando Dave aveva 11 anni, la famiglia si trasferì a Ione, in California, dove il padre gestiva un ranch di 45.000 acri di cui 1.200 di sua proprietà.
Avendo il divieto di ascoltare la radio - la madre credeva che se voleva ascoltare la musica avrebbe dovuto suonarla - Brubeck ed i suoi due fratelli impararono a suonare tutti i vari strumenti ed a conoscere gli studi classici, gli spiritual e le canzoni da cowboy. Imparò la maggior parte di questa musica ad orecchio: poiché era nato strabico, la lettura a prima vista era quasi impossibile per lui nei suoi primi anni come musicista.
Quando aveva 14 anni, un lavandaio che guidava un gruppo di danza lo incoraggiò ad esibirsi in pubblico, agli incontri al Lions Club e ai balli di western swing, era pagato $ 8 per suonare dalle 9 di sera alle 4 di mattino, con una pausa di un'ora. Ma finchè non andò al college era un aspirante allevatore, non un aspirante musicista. 
Al College of the Pacific, a Stockton, prima studiò veterinaria ma dopo un anno passò alla musica. Fu lì che ha imparò a conoscere la cultura del 20° secolo ed a leggere Freud, Marx e la musica seriale, è fu lì che incontrò Iola Whitlock, una compagna di studi, che divenne sua moglie nel 1942.
Si laureò quello stesso anno e fu immediatamente arruolato. Per due anni suonò con la band dell'Esercito a Camp Haan, nel sud della California. Nel 1944 Private Brubeck divenne un fuciliere, entrando nella formazione di base - prima in Texas e poi nel Maryland - e fu poi inviato a Metz, nel nord-est della Francia, per un ulteriore preparazione al combattimento.
Quando il suo nuovo comandante lo sentì accompagnare uno show della Croce Rossa, Brubeck ricorda, disse al suo aiutante di campo, "non voglio che quel ragazzo vada al fronte." Successivamente, Brubeck diresse una band che era stata trasportata nelle aree di combattimento per suonare per le truppe. Fu vicino al fronte per due volte, durante la battaglia delle Ardenne, ma non combattè mai.
Terminato il suo periodo con l'esercito a 25 anni, Brubeck si trasferì con la moglie in un appartamento a Oakland, in California, e, grazie ad una borsa di studio, studiò al Mills College con il compositore francese Darius Milhaud. Milhaud chiese ai musicisti di jazz della sua classe di scrivere delle fughe per un ensemble jazz, e Brubeck suonò i risultati in una serie di performance al college. Mr. Brubeck aveva una tale ammirazione per il suo insegnante che chiamò il suo primo figlio, nato nel 1947, Darius.
Brubeck incontrò il suo collega musicale più importante, Paul Desmond, il sassofonista contralto, in una banda militare nel 1943. Desmond era un foglio perfetto, la sua bella, e impassibile tonalità era eterea mentre lo stile di Mr. Brubeck era pieno di note. Nel 1947 si incontrarono di nuovo e trovarono un immediato rapporto musicale, affascinati dalla sfida di utilizzare il contrappunto nel jazz.
Il primo gruppo di Brubeck, un ottetto formato nel 1946, conteneva molti degli studenti di Milhaud, e suonavano dei pezzi influenzati dai suoi insegnamenti, utilizzando elementi canonici. La prima opera registrata del gruppo anticipò molte registrazioni jazz più famose di identico temperamento, ad esempio il lavoro del Miles Davis Nonet del 1948-1950 in seguito etichettato come Birth of the Cool.
Alla fine degli anni '40 e nei primi anni '50 Brubeck diresse anche un trio con Ron Crotty al basso e Cal Tjader alla batteria. Fu in questo periodo che iniziò a sviluppare un pubblico. Gli venne dato un impulso iniziale da parte del disc jockey di San Francisco Jimmy Lyons, che poi fondò il Monterey Jazz Festival, che trasmise la band sulla KNBC Radio e contribuì a fargli ottenere un contratto discografico con la Coronet.
Nel 1951 il trio fu esteso ad un quartetto, con il ritorno di Desmond. (Il cambiamento permanente della formazione fu forse inevitabile, in quanto Desmond voleva assolutamente unirsi alla  band sempre più popolare del suo suo vecchio amico, ma può anche aver avuto a che fare con la necessità fisica: Brubeck aveva subito un grave infortunio al collo mentre nuotava alle Hawaii, limitando la sua destrezza, ed aveva bisogno di un altro solista per portare avanti la musica.)
Rapidamente i due uomini pur costituzionalmente diversi - Brubeck aperto, ambizioso ed impositivo, Desmond privato e schivo - svilupparono le loro linee di comunicazione musicale. A partire da un ingaggio a Boston nell'autunno del 1952, i due divennero una delle più grandi combinazioni del jazz.
La parte successiva dell'equazione fu una casa discografica, e per questo Brubeck aveva trovato un altro richiamo: la Fantasy Records, appena avviata dai fratelli Max e Sol Weiss, che possedevano un impianto di pressatura dei dischi ed avevano poco interesse per il jazz, oltre a quello di voler realizzare dei profitti da esso.
E li fecero, alla fine, grazie a Brubeck. Ma Iola Brubeck ebbe anche un ruolo nella crescita del suo pubblico. Prima che Dave diventasse un importante cliente del manager Joe Glaser, lei gestì gli affari del marito. Nel 1953 scrisse a più di un centinaio di università, suggerendo che il quartetto sarebbe stato disposto a suonare per le associazioni studentesche. Il circuito dei college divenne il pane e il burro del gruppo, che alla fine degli '50 aveva venduto centinaia di migliaia di copie grazie ai suoi album Jazz at Oberlin e Jazz Goes to College.
Nel 1954  Brubeck divenne il secondo musicista jazz (dopo Louis Armstrong) ad essere sulla copertina della rivista Time. Nello stesso anno firmò con la Columbia Records, promettendo di consegnare due album all'anno, e costruì una casa a Oakland.
Nonostante tutta la sua concettualizzazione, Brubeck spesso sembrava più un innocente e testardo ragazzo di campagna che un intellettuale. Si è spesso notato che il suo brano The Duke - memorabilmente registrato da Miles Davis e Gil Evans nel 1957 per loro album in collaborazione Miles Ahead - attraversa tutte le 12 note nelle prime otto battute. Ma Brubeck ha sempre sostenuto di non essersi reso conto di ciò fino a quando un professore di musica glielo disse.
Il personale linguaggio musicale di Brubeck lo vede lontano dalla scuola di ritmo bebop ed armonia di Bud Powell, esso si basava più sugli accordi, che sulle frizzanti linee della mano destra.
Ci volle un po' di tempo per capitalizzare la maggiore visibilità che il suo contratto con la Columbia gli aveva dato, e mentre si avvicinava al successo un certo segmento del pubblico jazz cominciò a girargli contro. (L'album del 1957 Dave Digs Disney, su cui interpretava le canzoni dei film di Walt Disney, non lo aiutò per la sua credibilità tra i critici e gli intenditori.) Tuttavia, entro la fine del decennio sfondò con il grande pubblico in modo maggiore di quasi ogni altro musicista jazz dalla seconda guerra mondiale.
Nel 1958, come parte di un programma del Dipartimento di Stato che portò in giro il jazz come un'offerta di buona volontà durante la guerra fredda, il suo quartetto viaggiò in Medio Oriente e in India, e Brubeck rimase affascinato dai linguaggi musicali diversi da quei tempi in 4/4 - quello che lui chiamava "marcia in stile jazz" - il tempo che era stato il fondamento della musica. Il risultato fu l'album Time Out, registrato nel 1959. Con le hit Take Five (composta da Desmond in 5/4 che principalmente presentava il talentuoso batterista del quartetto, Joe Morello) e Blue Rondo à la Turk (composta da Brubeck in 9/8); l'album spinse Brubeck in cima alle classifiche pop.
Brubeck disse, che l'album fu pubblicato senza grandi aspettative dalla casa discografica. Ma quando un disc jockey nel Midwest iniziò a suonare Take Five, la canzone divenne un fenomeno nazionale. Dopo 18 mesi, la Columbia pubblicò Take Five come un 45 giri singolo, edito per la radio, con Blue Rondo sul lato B. Sia l'album che il singolo si trasformarono presto in successi, Time Out, da allora ha venduto circa due milioni di copie.
Nel 1960, rendendosi conto che la maggior parte del lavoro del quartetto era centrato sulla East Coast, i Brubecks, con i loro figli, Dan, Michael, Chris, Darius e Caterina, si trasferirono a Wilton, dove si stabilirono. In seguito ebbe anche un altro figlio, Matthew.
Oltre ad essere geniale, Brubeck aveva anche forti convinzioni. Negli anni '50 dovette resistere ai presidi dei college che gli chiedevano di non esibirsi con una band meticcia (il suo bassista, Gene Wright, era nero). Egli anche rifiutò di visitare il Sud Africa nel 1958, quando gli venne chiesto di firmare un contratto che prevedeva che il suo gruppo doveva essere tutto bianco. Con sua moglie come paroliere, scrisse The Real Ambassadors, un musical jazz che si occupava di relazioni razziali. Con un cast che comprendeva Louis Armstrong, fu pubblicato su LP nel 1962, ma andò in scena solo una volta, quell'anno al Monterey Jazz Festival.
Quando il quartetto si sciolse nel 1967, dopo 17 anni, potette trascorrere più tempo con la sua famiglia e seguire nuovi percorsi. Nel 1969 compose Elementals (sottotitolato Concerto for Anyone Who Can Afford an Orchestra), un concerto grosso per un ensamble di 45 elementi. In seguito scrisse un oratorio e quattro cantate, una messa, due balletti e opere per combo jazz con orchestra. La maggior parte dei suoi pezzi commissionati dalla fine degli anni '60 in poi, molti dei quali in collaborazione con la moglie, i cui contributi includevano testi e libretti, erano opere classiche.
Come compositore, Brubeck usò il jazz per affrontare temi religiosi e per colmare le divisioni sociali e politiche. La sua cantata The Gates of Justice, dal 1969, si occupava dei neri e degli ebrei in America, un altra cantata, Truth Is Fallen (1972), lamentava l'uccisione di studenti manifestanti alla Kent State University nel 1970, con uno score che comprendeva orchestra, chitarre elettriche e le sirene della polizia. Suonò durante il vertice tra Reagan e Gorbaciov nel 1988 e compose la musica d'ingresso per la visita di Papa Giovanni Paolo II al Candlestick Park di San Francisco nel 1987.
Nel 1968 formò un quartetto con il sassofonista baritono Gerry Mulligan, ed in seguito iniziò a lavorare con i suoi figli musicista Darius (un pianista), Chris (bassista), Dan (batterista) e Matthew (un violoncellista). Suonato e registrò spesso con loro, in maniera più definitiva su In Their Own Sweet Way (Telarc, 1997). Il classico quartetto di Brubeck si riunì solo una volta, nel 1976, in un tour per il 25° anniversario.
Brubeck riprese a lavorare con un quartetto alla fine degli anni '70 - stabilendosi definitivamente con il gruppo del sassofonista Bobby Militello e, successivamente, non smise mai di scrivere, di fare tour ed eseguire i suoi successi. Alla fine divenne importante ospite per i festival.
Nel 1999 Brubeck fu nominato Jazz Master dalla National Endowment for the Arts. Dieci anni dopo ricevette il Kennedy Center Honor per il suo contributo alla cultura americana.
Nonostante i problemi di salute, Brubeck ha ancora continuato a lavorare di recente, nel 2011. Nel novembre del 2010, appena un mese dopo aver subito un intervento chirurgico al cuore con l'impianto di un pacemaker, si esibì al Blue Note di Manhattan.
Dave Brubeck una volta ha spiegato brevemente che cosa significasse per lui il jazz. "Una delle ragioni per cui credo nel jazz", disse, "è che l'unicità dell'uomo può arrivare attraverso il ritmo del suo cuore. E' lo stesso ovunque nel mondo, quel battito cardiaco. E' la prima cosa che si sente quando si nasce - o prima che si nasce - ed è l'ultima cosa che si sente".

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