giovedì 13 settembre 2012

The Pharoah Sanders Story: In the Beginning 1963-1964 [4-CD set]

L'etichetta Esp Disk ha recentemente pubblicato un esauriente cofanetto di 4 Cd, dedicato ai primi anni del sassofonista Pharoah Sanders.


Per gli artisti jazz operanti al di fuori della norma, New York della prima metà degli anni '60 era un posto difficile. Uno dei quei musicisti che lottarono al loro arrivo nella Grande Mela nel 1961 fu il sassofonista Farrell Sanders, meglio conosciuto come Pharoah Sanders (una denominazione conferitagli da Sun Ra, uno dei suoi primi sostenitori). 
Gli anni di magra di Sanders, dormendo in metropolitana, impegnando il suo sassofono e donando il sangue per denaro, terminarono quando Sanders cominciò a suonare in città e grazie al sostegno di altri musicisti che la pensavano alla stessa maniera. 
Sanders apparve e registrò frequentemente, dal 1965 al 1967, con il gruppo di John Coltrane, ma non ne fu mai un membro ufficiale. Ma prima che il nome di Sanders diventasse sinonimo di avanguardia e free jazz, egli collaborò con altri jazzisti e potette affinare le sue uniche abilità ed il suo sound.
I giorni pre-Coltrane sono al centro dell'antologia di 4 CD, The Pharoah Sanders Story: In the Beginning 1963-1964, che include sessioni di studio e live che presentavano Sanders con il Paul Bley Quartet, il Don Cherry Quintet, Sun Ra & his Solar Arkestra e con il Pharoah Sanders Quintet. Il set ha anche interviste con Sanders, Sun Ra, Cherry, Bley e Bernard Stollman, produttore della Esp.
Il primo benefattore di Sanders fu Cherry. I due suonarono insiema ad una mostra studentesca d'arte alla Pratt University e Cherry invitò Sanders ad una sessione in studio. 
Questo materiale inedito riempie la prima metà del primo CD. Il quintetto è composto da Cherry (alla cornetta e pianoforte), Sanders, il pianista Joe Scianni, il bassista David Izenzon (che in seguito sarebbe stato nella band di Ornette Coleman, ed ha anche partecipato nel quartetto di Paul Bley) e il batterista JC Mosè (che era con Cherry nel New York Contemporary Five, e successivamente con Eric Dolphy e Rahsaan Roland Kirk).
I cinque brani mostrano l'emergente tonalità di Sanders, anche se non è chiaro quando la musica fu registrata (o all'inizio del 1963 o all'inizio del 1964: le note di studio, imprecise, non aiutano).
In apertura ci sono due distinte versioni di Cocktail Piece di Cherry, che sono idiosincratiche ed improvvisate collettivamente: i pezzi sono ovviamente influenzati dalla teoria armolodica di Coleman, ma entrambe le versioni rivelano lo stile mélange di Cherry, dove le varie linee melodiche sono giustapposte.
Cherry’s Dilemma è ancora un esperimento flessibile, con assoli di Izenzon e Scianni, che include alcuni drive ad alta velocità di Mosè, che mantiene la traccia in veloce movimento come un numero di bebop.
La sessione di Cherry si chiude con due pezzi notevoli. C'è una animata elegia, Remembrance, che successivamente diventerà parte di un medley ampliato sull'album di Cherry, Complete Communion, del 1965, e quindi Cherry conclude con un assolo al piano di quattro minuti su temi di Thelonious Monk: questo è senza dubbio una prova o un warm-up, storicamente interessante ma per il resto trascurabile.
La seconda metà del primo CD contiene un ingaggio in studio del maggio 1964 con il quartetto di Paul Bley: Bley al pianoforte, Sanders al sax, Izenzon di nuovo al basso e Paul Motian alla batteria. La musica, tutta scritta da Carla Bley, comprende due versioni di Generous I e Walking Woman ed una di Ictus.
Mentre il contesto presenta dissonanze e libere esplorazioni interpretative, la musica ha un carattere diverso da quello della sessione di Cherry. Le difficili linee melodiche spesso vanno giù e su, fornendo così un senso di caos controllato. Sanders esegue alcuni entusiasti ed a volte bruschi assoli al tenore, ma non si allontana mai dal framework della musica di Bley e non spinge l'energia lontano dagli altri musicisti.
La maggior parte dei fan di Sanders troveranno il secondo CD il più interessante, dal momento che contiene due lunghi  pezzi di Sanders, i 26 minuti di Seven by Seven e i 23 minuti di Bethera.
Entrambe le creazioni terminano con interviste di Sanders dove commenta il suo playing con altri musicisti, che avrebbero in seguito avuto un grande impatto sul jazz, come Billy Higgins, Archie Shepp e Marion Brown.
Le due lunghe tracce sono state ristampate più volte in Pharoah’s First, quindi se qualcuno è interessato solo a questi due brani, potrebbe rinunciare a questa collezione.
Accanto a Sanders c'è una formazione poco conosciuta: il trombettista Stan Foster, il pianista Jane Getz (che ha anche lavorato con Charles Mingus, Stan Getz ed altri), il bassista William Bennett e il batterista Marvin Pattillo (che ha anche lavorato con Sonny Simmons).
Nonostante il grande spazio solista offerto a tutti, rimane piuttosto contenuto se contrapposto a quello che Sanders farà successivamente. Sia a Getz che a Foster viene concesso un sacco di spazio, ma un ostacolo evidente è la chiara influenza dal bebop mostrata dal quintetto, mentre Sanders chiaramente vuole andare al di fuori delle prevedibili restrizioni; inoltre egli è costretto a frenare la sua ambizione, al fine di complementare il resto dei musicisti.
Si può sentire l'inizio della tonalità influenzata da Coltrane di Sanders, soprattutto all'inizio di Seven by Seven, dove c'è un pizzico del caratteristico sax stridente di Sanders, che ritorna alla fine del brano, dove ci sono anche alcuni scambi tromba / sax. Ma Foster e Sanders chiaramente non riescono a connettersi tra loro.
Le cose non migliorano in Bethera, dove Foster e Getz hanno estesi assoli, ma sembra come se Sanders non fosse nella stessa stanza. I musicisti probabilmente avrebbe suonato ottimamente se avessero accompagnato qualcuno come Gene Ammons e Sonny Stitt, ma non riescono a bilanciare Sanders con le loro convenzioni bop-ish.
Il 3° ed il 4° Cd comprendono il breve ingaggio di Sanders con la Sun Ra Arkestra, quando il pilastro della Arkestra, John Gilmore lasciò il gruppo per andare in tour con Art Blakey and the Jazz Messengers.
I due programmi sono stati registrati dal vivo al Judson Hall di New York il 30 e 31 dicembre del 1964 (il primo show è  in stereo mentre il secondo è in mono).
Mentre Sanders sicuramente ben si adatta all'opera sovrannaturale di Sun Ra, queste registrazioni sono degli sforzi d'insieme che celebrano la visione di Sun Ra, e si concentrano su una espressione collettiva per più strumenti, così che il contributo di Sanders, anche se non banale, è necessariamente minore rispetto all'interazione del gruppo.
Parte di questo materiale fu pubblicato per la prima volta nel 1976 in Sun Ra: with Pharoah Sanders and Black Harold, che la ESP-Disk ristampò ed ampliò alcuni anni fa per il mercato dei CD, e promosse come un set completo con 45 minuti di musica fino a quel momento inedita, con una accurato elenco dei musicisti e con note di copertina aggiornate.
Un momento culminante del concerto del 30 dicembre è la versione di 22 minuti di The Shadow World, un pezzo intenso e progressivo, che comprende un generoso  assolo di sax di Sanders. Purtroppo, il volume del concerto è basso e questo diventa un problema quando gli strumenti più tranquilli come il basso sono al centro della scena.
Un altro stand-out è We Travel the Spaceways, che fonde momenti mainstream con segmenti etno-musicali,  pubblicato solo un paio di mesi prima sull'album The Futuristic Sounds of Sun Ra.
Il disco finale è musica di prima qualità della Sun Ra Arkestra e il suono in mono non pregiudica in alcun modo l'esperienza d'ascolto, anche se il volume basso è ancora un problema. Il flautista Black Harold (Harold Murray) è prominente in due parti in The Voice of Pan, mentre vi è un energica fusione hard bop / R & B che spinge Rocket Number 9 dove la front line di tre sax (Sanders, Marshall Allen al sax contralto e Pat Patrick al baritono) è eccellente.
L'assolo di percussioni di quattro minuti, The Talking Drum sembra troppo lungo, ma nel complesso si tratta di musica che i fans di Sun Ra apprezzeranno, se non l'hanno mai sentita prima.
Entrambi i CD sono accompagnati da più sezioni di interviste in cui Sun Ra dice di essere un musicista trascurato, e Sanders racconta su come ha conosciuto Coltrane.
Il cofanetto ha anche un libretto di 32 pagine con notazioni discografiche, foto e note di copertina di Russ Musto.

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