giovedì 26 gennaio 2012

E' morto il leggendario produttore John Levy

John Levy, un bassista e pionieristico talent manager il cui roster incluse alcuni dei più grandi nomi del jazz, in particolare Nancy Wilson, Joe Williams, Cannonball Adderley e Wes Montgomery, è morto venerdì nella sua casa di Altadena, in California, all'età di 99 anni.
Accreditato come il primo manager afro-americano nel jazz, Levy iniziò questa professione per caso: fu componente del quintetto di George Shearing alla fine degli anni '40, e grazie alla sua diligente praticità, a poco a poco si vide affidare la maggior parte delle decisioni di business del gruppo. Nel 1951 fondò la sua società di gestione, la John Enterprises Levy. Shearing, il pianista britannico allora ancora in sella grazie al successo internazionale, "September in the Rain", divenne il suo primo cliente.
Rappresentò grandi cantanti come Betty Carter, Abbey Lincoln e Shirley Horn; bandleaders come Ahmad Jamal, Ramsey Lewis, Freddie Hubbard e Herbie Hancock, e le stelle del crossover, come Roberta Flack e Les McCann.
Uomo d'affari autodidatta, Levy coltivava dei legami di fiducia con i suoi clienti, preferendo una stretta di mano ad un contratto formale. In un'epoca in cui i musicisti jazz furono spesso in balia di offerte inique da parte dei proprietari dei club, etichette discografiche e case editrici, egli ottenne una solida reputazione per la sua lucida tenacia.
Nel trattare con gli artisti era agevolato dal fatto che esso stesso fosse un musicista jazz compiuto. Nella manciata di anni prima di diventare manager a tempo pieno, aveva accompagnato Billie Holiday alla Carnegie Hall, collaborato con i sassofonisti Don Byas e Lucky Thompson, e registrato in trio con il pianista Lennie Tristano e il chitarrista Billy Bauer. Inoltre faceva parte del quintetto moderno ma accessibile di Shearing. Ed ancora fu su una delle prime registrazioni del pianista Erroll Garner.
John Levy era nato l'11 aprile 1912, a New Orleans. Suo padre, John, era un fuochista delle ferrovie, mentre la madre, Laura, faceva l'ostetrica e l'infermiera. Levy fu in gran parte allevato dai nonni. Quando aveva 5 anni la sua famiglia si trasferì a Chicago, prendendo un appartamento sopra i Royal Gardens, una sala da ballo che proponeva il jazz di New Orleans. Divenne un bassista durante l'adolescenza, dopo aver sperimentato il pianoforte e il violino; il bassista Milt Hinton, anche se di pochi anni più vecchio, fu uno dei suoi mentori.
Levy trovò il suo posto nella scena jazz di Chicago mentre faceva un lavoro giornaliero presso l'ufficio postale, e dopo aver sposato la sua prima moglie, Gladys. Comprò un basso economico di compensato, che dipinse di bianco, e questo lo accompagnò per la maggior parte della sua carriera musicale. Attraverso il sindacato dei musicisti neri, suonò in un concerto con il violinista Stuff Smith, che finì per portare con lui a New York.
Il trio di Stuff Smith, con il pianista Jimmy Jones, ottenne un impegno costante al Club Onyx sulla 52nd Street, a partire dal 1944, a volte il sax tenore di Ben Webster si univa come ospite speciale.
Levy non ebbe problemi a trovare lavori successivo, soprattutto dopo aver formato una partnership con il batterista Denzil Best, il suo compagno di band del Shearing Quintet. 
Nel 2006, il National Endowment for the Arts onorò Levy con un Jazz Master, la più prestigiosa onoreficenza di jazz in America.

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